Un responsable de la NASA déclare que le partenariat américano-russe se poursuit sur la station spatiale – Spaceflight Now

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Un astronaute sur un vaisseau spatial Crew Dragon au départ a capturé cette image de la Station spatiale internationale en novembre. Le segment américain est situé en haut à gauche de cette vue, et le segment russe est en bas à droite. Crédit : NASA

Kathy Lueders, chef de la division des opérations de vols spatiaux habités de la NASA, a déclaré lundi que les activités conjointes sur la Station spatiale internationale se poursuivaient au milieu de l’attaque de la Russie contre l’Ukraine, y compris les préparatifs du retour de l’astronaute de la NASA Mark Vande Hei sur Terre à bord d’un vaisseau spatial russe Soyouz le 30 mars.

Bien que les opérations à bord de la station – et la formation conjointe américano-russe pour les futures expéditions – n’aient pas été affectées par l’invasion russe de l’Ukraine, Lueders a déclaré que la NASA recherchait plus de « flexibilité opérationnelle » pour ajouter de nouvelles capacités au côté américain du complexe.

Nous n’obtenons aucune indication au niveau opérationnel que nos homologues ne sont pas engagés dans le fonctionnement continu de la Station spatiale internationale », a déclaré Lueders lundi. «Nous, en tant qu’équipe, fonctionnons comme nous fonctionnions il y a trois semaines.

« Nos contrôleurs de vol parlent toujours ensemble, nos équipes parlent toujours ensemble, s’entraînaient toujours ensemble, travaillaient toujours ensemble », a-t-elle déclaré. « De toute évidence, nous comprenons la situation mondiale là où elle se trouve, mais, en tant qu’équipe conjointe, ces équipes fonctionnent ensemble. »

Quatre astronautes américains, deux cosmonautes russes et un ingénieur de vol de l’Agence spatiale européenne vivent et travaillent actuellement à bord de la station alors qu’elle vole autour de la Terre toutes les heures et demie à une altitude de plus de 250 miles (400 kilomètres).

Trois des membres d’équipage – les deux Russes et un Américain – doivent revenir sur Terre le 30 mars à bord du vaisseau spatial russe Soyouz MS-19. Le commandement russe Anton Shkaplerov, l’ingénieur de vol Pyotr Dubrov et l’astronaute de la NASA Mark Vande Hei doivent atterrir au Kazakhstan sur la capsule Soyouz.

Des équipes de récupération russes seront en attente dans la zone d’atterrissage pour aider les membres d’équipage à sortir du vaisseau spatial. Vande Hei et Dubrov clôtureront une expédition de 355 jours en orbite, suffisamment pour que Vande Hei établisse un nouveau record du vol spatial le plus long d’un astronaute américain.

Le retour du vaisseau spatial Soyouz MS-19 le 30 mars suivra le lancement de trois nouveaux cosmonautes russes sur la mission Soyouz MS-21 le 18 mars. Le commandant russe Oleg Artemyev dirigera l’équipage de trois hommes lors d’une mission de six mois dans l’espace station.

Lueders a déclaré que la NASA et Roscosmos – l’agence spatiale russe – poursuivaient le retour prévu de Vande Hei et de ses coéquipiers russes fin mars.

« Nous … nous préparons au retour de Mark, et toutes les opérations normales sont en place pour cela, pour que nous puissions aller le faire », a déclaré Lueders. « Comme toujours, si vous travaillez sur la station spatiale, vous continuez à surveiller la situation et à opérer. »

Des équipages conjoints américano-russes ont atterri sur le vaisseau spatial Soyouz à plusieurs reprises auparavant, et la Russie a fourni la seule capacité de transport d’équipage vers la station spatiale entre le retrait de la flotte de navettes spatiales de la NASA en 2011 et le premier vol d’astronaute sur la capsule Crew Dragon de SpaceX en 2020.

Kathy Lueders, chef de la direction des missions des opérations spatiales de la NASA. Crédit : NASA/Aubrey Gemignani

Lueders s’exprimait lors d’une conférence de presse avec Axiom Space, une société basée à Houston qui prévoit de réaliser la première mission purement commerciale vers la Station spatiale internationale. Le commandant Mike Lopez-Alegria, un astronaute à la retraite de la NASA et maintenant un employé d’Axiom, se rendra à la station sur un vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon avec trois passagers payants pour une mission de 10 jours dont le lancement est prévu depuis le Kennedy Space Center le 30 mars.

Après avoir effectué une série de missions commerciales d’astronautes, Axiom prévoit de construire et de lancer un module commercial pour se connecter à la Station spatiale internationale, fournissant des logements privés et des ressources de laboratoire pour les équipages et les clients en visite. Finalement, Axiom veut détacher ses modules de la station spatiale pour créer un complexe de recherche en orbite autonome, un avant-poste privé qui, selon la société, pourrait être prêt en 2028.

Les responsables de la NASA ont déclaré que l’agence n’envisageait pas actuellement la possibilité que Mark Vande Hei revienne sur Terre pour la mission d’Axiom – connue sous le nom d’Ax-1 – une décision qui obligerait l’un des clients d’Axiom à abandonner son siège sur la capsule Crew Dragon.

Après la mission Axiom, une autre capsule de l’équipage SpaceX devrait décoller le 15 avril avec trois astronautes de la NASA et un astronaute de l’ESA pour commencer leur propre expédition de six mois sur la station spatiale avec le lancement des trois cosmonautes russes le 18 mars. Les astronautes lancent le 15 avril. sur la mission Crew-4 de SpaceX – sous contrat avec la NASA – remplacera une équipe sortante d’astronautes qui doit retourner sur Terre sur leur propre vaisseau spatial Crew Dragon fin avril.

Lueders a déclaré que les opérations de la station spatiale avaient déjà résisté à des crises diplomatiques.

« Nous avons déjà opéré dans ce genre de situations auparavant, et les deux parties ont toujours agi de manière très professionnelle et comprennent, à notre niveau, l’importance de cette mission fantastique et la poursuite des relations pacifiques entre les deux pays dans l’espace », a-t-elle déclaré.

La NASA veut prolonger la durée de vie de la Station spatiale internationale jusqu’en 2030, laissant plus de temps à l’industrie américaine pour développer de nouvelles stations spatiales commerciales en orbite terrestre basse, une région de l’espace à quelques centaines de kilomètres au-dessus de la planète. Une fois qu’une station spatiale privée est opérationnelle, la NASA souhaite réserver des trajets vers le complexe pour ses astronautes selon les besoins sur une base commerciale, plutôt que de posséder et de gérer l’ensemble du programme.

L’agence spatiale américaine souhaite également plus de temps avec la Station spatiale internationale pour démontrer de nouvelles technologies pour les futures missions vers la Lune et Mars.

Bien que les responsables de la NASA ne signalent aucun impact à court terme sur les opérations de la station, il reste à voir comment l’invasion russe de l’Ukraine pourrait affecter la prolongation de la durée de vie prévue du programme jusqu’en 2030.

Le vaisseau spatial russe Soyouz MS-19, vu ici à gauche, devrait revenir sur Terre le 30 mars avec deux cosmonautes russes et l’astronaute de la NASA Mark Vande Hei. Crédit : NASA

Avec le vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX maintenant opérationnel et Boeing cherchant à ce que son vaisseau spatial Starliner retardé soit prêt pour les astronautes d’ici un an, le travail de la NASA sur la station spatiale dépend moins du programme spatial russe qu’à tout moment de la dernière décennie.

Mais les segments américain et russe de la station spatiale restent interconnectés, par conception.

La NASA et Roscosmos sont les deux principaux partenaires de la Station spatiale internationale, qui ne pourrait pas fonctionner facilement sans les contributions critiques des modules américains et russes. Le segment américain de la station génère l’essentiel de l’énergie électrique des laboratoires et maintient le pointage du complexe en orbite.

Les modules russes et les navires de ravitaillement Progress sont la principale source de propulsion, maintenant l’altitude des laboratoires et éloignant occasionnellement la station spatiale des débris spatiaux. La Russie prévoit également de superviser la désorbitation et l’élimination de l’immense station, le plus grand vaisseau spatial jamais mis en orbite dans l’océan inhabité à la fin de sa durée de vie, actuellement prévue vers 2030.

Un cargo cargo Northrop Grumman Cygnus qui est arrivé à la station spatiale la semaine dernière lancera une nouvelle capacité américaine pour rebooster l’orbite du complexe. Mais le vaisseau spatial Cygnus n’est pas destiné à éloigner la station spatiale des débris spatiaux ou à effectuer des ajustements majeurs de l’orbite.

« Nous cherchons toujours comment obtenir plus de flexibilité opérationnelle, et nos fournisseurs de fret examinent comment ajouter différentes capacités », a déclaré Lueders. «Northrop Grumman a offert une capacité de reboost, et nos gens de SpaceX examinent si nous pouvons avoir une capacité supplémentaire.

« Ce serait très difficile pour nous de fonctionner seuls », a-t-elle déclaré.

La station spatiale a été créée avec des « dépendances communes », a-t-elle déclaré. « C’est un endroit où nous vivons et opérons dans l’espace de manière pacifique. C’est vraiment un modèle pour nous d’opérer à l’avenir.

« Ce serait un triste jour pour les opérations internationales si nous ne pouvions pas continuer à opérer pacifiquement dans l’espace », a déclaré Lueders. « Et, en tant qu’équipe, nous le faisons.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter : @StephenClark1.

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