Le Googler venu monétiser l’espace – TechCrunch

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Après son milliard de dollars Plus tôt cette année, Axiom Space, constructeur de la prochaine Station spatiale internationale, a recruté Tejpaul Bhatia de Google pour devenir son premier directeur des revenus, responsable de la croissance et de la monétisation de l’écosystème spatial.

Présenté à Axiom en 2017 alors qu’il était cadre en résidence chez Citi Ventures, Bhatia a investi dans l’entreprise en tant qu’investisseur providentiel en 2020 après avoir décroché son 140 millions de dollars contrat avec la NASA. Il a ensuite rejoint l’équipe de direction en juillet.

Tejpaul Bhatia, directeur des recettes, Axiom Space

Tejpaul Bhatia, directeur des recettes, Axiom Space. Crédits image : Espace Axiome

Mais Axiom n’est pas le seul pionnier de l’espace dans l’univers. Avec 400 millions de dollars dans les contrats de la NASA à gagner, une ruée vers l’or est en cours pour que les entreprises spatiales s’installent à Sky City.

Plus d’une douzaine d’entrepreneurs ont jeté leur chapeau dans le ring, avec deux annoncés le mois dernier. Le 22 octobre, Lockheed Martin, en partenariat avec Voyager Space et Nanoracks, a soumis une offre pour lancer sa station spatiale Starlab d’ici 2027, et le 25 octobre, Jeff Bezos a annoncé le projet de Blue Origins de s’associer à Sierra Space et Boeing pour lancer son Orbital. Station spatiale Reef entre 2025 et 2030.

Pour la partie Axioms, la NASA a approuvé la construction par étapes de la station Axiom tout en étant attachée à l’ISS pour assurer une transition en douceur depuis le déclassement de l’ISS en 2028.

Le premier module, Hub 1, devrait accoster en 2024 et comprendra des installations de recherche et des quartiers d’habitation pour quatre membres d’équipage, avec un panneau de communication à écran tactile et une grande fenêtre. Un deuxième module, Hub 2, avec des équipements similaires, est prévu pour 2025. Un laboratoire de microgravité suivra en 2026. Puis en 2027, une Power Tower avec des panneaux solaires s’attachera aux trois modules et formera Axiom Station, qui doublera la capacité de l’ISS. En 2028, Axiom Station se détachera et commencera à s’auto-orbiter.

TechCrunch a parlé avec Bhatia de ses ambitions au cours des sept à 10 prochaines années de construire un complexe industriel massif en orbite terrestre basse qui servira non seulement de WeWork pour les retraites hors planète et de centre de recherche pour les marques et les institutions, mais aussi un moyen pour les petites nations de mettre en place leur propre programme spatial.

Prenant une page du playbook de Google, voici comment il prévoit de monétiser la dernière frontière.

Calendrier de construction de la station Axiom

Chronologie de la station Axiom. Crédits image : Espace Axiome

Réservez l’escapade ultime

Axiom Space a été fondée en 2016 par l’ancien directeur de la Station spatiale internationale Michael Suffredini et le co-fondateur d’Intuitive Machines Kam Ghaffarian. Elle a levé un total de 150 millions de dollars, après avoir clôturé un 130 millions de dollars Tour de série B dirigé par C5 Capital en février, avec son investisseur principal, l’ancien président de Blue Origin Rob Meyerson, siégeant au conseil d’administration. La société compte plus de 300 employés dont le siège est à Houston.

La principale source de revenus d’Axioms provient du fait qu’elle est un fournisseur de missions de bout en bout de séjours de courte durée sur l’ISS. Cela signifie qu’il emballe la formation des astronautes et le transport aller-retour sur SpaceX (qui comprend la nourriture, l’eau, l’oxygène, les communications, les données, l’électricité et d’autres éléments essentiels) et vend aux particuliers un séjour tout compris de sept à 10 jours. Il vend également des missions de recherche pour des expériences à mener dans le laboratoire de microgravité de l’ISS, et a commencé à vendre du contenu et des parrainages médiatiques.

Deux missions sont prévues pour l’année prochaine. L’astronaute à la retraite de la NASA et vice-président d’Axiom Michael Lpez-Alegria dirigera son premier, Axe1, qui est prévu pour 21 février. Les investisseurs Larry Connor, Mark Pathy et Eytan Stibbe feront partie de l’équipe. Le Washington Post a rapporté que le prix du billet était 55 millions de dollars par passager.

Sa deuxième mission, Ax2 est prévue pour plus tard en 2022, et inclura l’astronaute à la retraite de la NASA Peggy Whitson, qui détient le record américain du temps passé dans l’espace, et John Shoffner, investisseur américain, pilote de voiture de course et pilote. Deux sièges sont encore disponibles pour ce voyage, mais Axiom n’a pas confirmé si Tom Cruise, qui travaille sur un film Universal de 200 millions de dollars avec Elon Musk et selon les rumeurs Nasa monter, est sur ce vol.

Ses troisième et quatrième missions sont prévues pour 2023, et l’une inclura le gagnant de son émission de télé-réalité du concours Discovery Channel, Qui veut être astronaute ?

Les concurrents d’Axioms dans ce secteur incluent Space Adventures, co-fondé en 1998 par BOLD Capitals Peter Diamandis. L’entreprise a transporté sept citoyens, dont le cofondateur du Cirque du Soleil, Guy Lalibert, vers l’ISS par l’intermédiaire de l’agence spatiale russe Roscosmos. Sa deuxième mission prévue vers l’ISS en 2023 sera une sortie dans l’espace. Il avait prévu un voyage orbital sur SpaceX plus tard cette année, mais l’a annulé en raison de la faible demande, selon SpaceNews.

Malgré le battage médiatique des derniers mois autour des milliardaires Richard Branson, Jeff Bezos et Elon Musk emmenant des citoyens privés, dont Star Treks William Shatner, dans des balades au bord de l’espace, le marché est limité pour ceux qui peuvent se permettre le prix du billet.

Heureusement pour Axiom, les milliardaires ne sont pas leur marché cible.

Bienvenue à Sky City

Bien que cela ne ressemble peut-être pas aux « Jetsons », avec des voitures spatiales qui parcourent des bâtiments célestes illuminés de néons, les choses vont devenir beaucoup plus intéressantes en 2024, lorsque Axiom amarre son premier habitat sur l’ISS.

Bhatia a déclaré que les quartiers d’équipage et les installations de laboratoire supplémentaires permettront à Axiom d’offrir plus de missions car il ne sera plus soumis aux contraintes de capacité de l’ISS. Comme la demande l’exige, Axiom est également ouvert à travailler avec d’autres fournisseurs de fusées comme SpaceX, y compris Boeings Starliner, une fois approuvé.

Bhatia considère 2024 comme un point d’inflexion clé pour la croissance des revenus.

Une fois la station Axiom allumée, nous aurons un modèle hybride où les entreprises, les institutions et les gouvernements pourront construire, acheter ou louer sur mesure des espaces physiques et numériques, a-t-il déclaré.

Ce qui est bien avec notre espace physique, c’est que les modules, qui peuvent être un laboratoire, un centre de données ou un habitat, peuvent se désamarrer, voler et se réassembler comme des Legos.

Mais Bhatia frémit à l’idée qu’il s’appelle un hôtel spatial, où les chambres peuvent être réservées à partir d’une application. Il considère la station Axiom comme un immense complexe spatial industriel avec des clients potentiels allant des gouvernements cherchant à construire leurs propres programmes spatiaux aux entreprises et institutions ayant besoin de laboratoires de microgravité et d’installations de fabrication en colocation.

Nous offrons un espace physique qui comprend la nourriture, l’eau, l’oxygène, les systèmes de survie, la bande passante, les données, les informations, l’informatique de pointe, les communications, l’alimentation – des choses qui doivent se produire en orbite dont chaque entreprise, institution ou gouvernement aurait besoin pour fonctionner, il mentionné.

Mais ce qui est encore plus excitant, c’est que nous pouvons également proposer notre plate-forme numérique que nous vendons en tant qu’infrastructure en tant que service où les développeurs peuvent utiliser les capteurs et autres instruments embarqués pour créer des entreprises, de la même manière que les développeurs utilisent les capteurs de l’iPhone pour créer applications.

Rendu des quartiers de la station d'équipage Axiom

Rendu des quartiers de la station d’équipage Axiom. Crédits image : Espace Axiome

Il reste à voir si Bhatia créera réellement un kit de développement logiciel pour permettre le développement par des tiers du système d’exploitation de la station Axiom, mais il a déclaré que les bonnes utilisations des capteurs de la station pourraient inclure la surveillance des débris spatiaux et du climat terrestre.

Quant au marché total adressable, Bhatia le mesure comme les pays qui ont des budgets pour des programmes spatiaux et ceux qui n’ont pas encore pu se le permettre.

Notre objectif est de nous assurer qu’il n’y a pas d’écart – qu’une fois que l’ISS a atteint sa fin de vie, il existe une station privée à service complet et pleinement fonctionnelle pour tout le monde, a-t-il déclaré. Qu’un pays dispose d’un budget de plusieurs milliards de dollars ou d’une fraction de celui-ci, nous pouvons créer une solution pour répondre à ses besoins.

Bhatia espère que la NASA, l’ESA, la JAXA, l’Agence spatiale canadienne et Roscosmos transfèrent leurs dépenses annuelles de 2 à 3 milliards de dollars en revenus annuels vers la station Axiom, en tant que successeur de l’ISS. À plus long terme, il s’attend à ce qu’Axiom dessert un marché de plusieurs milliards de dollars, faisant référence à un rapport de Morgan Stanley qui fixe le secteur spatial commercial à 350 milliards de dollars en 2020 et à 1 000 milliards de dollars d’ici 2040.

Il faut un Googleur

En tant qu’entrepreneur en série, investisseur et cadre technologique qui a aidé à créer l’écosystème de startups pour Google Cloud, Bhatia a déclaré que l’économie spatiale avait besoin de l’état d’esprit du capital-risque.

En tant que directeur des revenus, mon mandat est de créer une plate-forme commerciale à hyper croissance qui servira de rampe de lancement aux entreprises, aux industries et aux marchés pour évoluer de manière exponentielle au cours des sept à dix prochaines années, a-t-il déclaré. C’est un modèle très différent de la façon dont l’industrie spatiale a fonctionné jusqu’à présent en tant qu’effort des contribuables du gouvernement. Le secteur privé est bien mieux adapté à cette tâche.

Quant à la concurrence de Starlab et d’Orbital Reef, Bhatia dit qu’il s’en réjouit et est convaincu qu’Axiom a des années d’avance.

Fabrication d'Axiom Hub 1 dans l'usine Thales Alenia (TASI) de Turin en Italie (crédit photo : Axiom Space)

Fabrication d’Axiom Hub 1 dans l’usine Thales Alenia (TASI) de Turin en Italie. Crédits image : Espace Axiome

J’ai un peu plus de 100 jours de travail et je vois que ce n’est pas théorique – le métal est plié, les gens montent, des contrats sont signés, a-t-il déclaré. Notre premier module est déjà en construction dans notre usine Thales Alenia en Italie. Ce n’est pas de la science fiction. C’est vraiment en train de se passer.

Et pour le moment, il ne se soucie pas de la rentabilité.

La collecte de fonds est très importante et suivait le modèle des cinq entreprises les plus précieuses au monde – Facebook, Apple, Amazon, Microsoft et Google – qui fonctionnaient à perte lorsqu’elles ont commencé. Nous essayons de créer autant de valeur actionnariale que possible et de mobiliser des capitaux pour construire des infrastructures essentielles et innover rapidement tout en restant concentrés sur la sécurité.

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