La NASA va tester SpinLaunch, une fronde géante pour lancer des satellites dans l’espace

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Sur la longue route désolée entre Las Cruces, Nouveau-Mexique, et le terminal principal de Spaceport America à plus d’une heure au nord, une structure bizarre ressemblant à un énorme yo-yo avec une petite cheminée peut être vue s’élevant du sol du désert à l’est.

Mais la rotation qui se produit dans cette installation gérée par la société californienne SpinLaunch a lieu à l’intérieur de ce qui est en réalité une chambre à vide en acier de 300 pieds (91 mètres) de diamètre. Une charge utile attachée à un bras interne en fibre de carbone est tournée jusqu’à une vitesse de 5 000 miles par heure (8 000 kilomètres par heure) avant d’être libérée et tirée hors de la pile vers l’espace.

La société a terminé son premier test public de son accélérateur de masse suborbital en octobre et maintenant la NASA s’est inscrite pour essayer l’énorme fronde centrifuge plus tard cette année.

L’agence spatiale a signé un contrat avec SpinLaunch pour voler et récupérer une charge utile dans le cadre d’un vol d’essai de développement qui pourrait conduire à de futurs lancements.

« Ce qui a commencé comme une idée innovante pour rendre l’espace plus accessible s’est matérialisé en une approche de lancement techniquement mature et révolutionnaire », a déclaré le fondateur et PDG Jonathan Yaney dans un communiqué la semaine dernière.

SpinLaunch a été fondée en 2014 pour développer une alternative aux fusées conventionnelles pour atteindre au-delà de l’atmosphère terrestre, ce que Yaney dit pouvoir faire avec moins de 30% du carburant et des structures d’un lancement typique.

Au cas où vous vous poseriez la question, non, SpinLaunch ne sera jamais utilisé pour lancer des astronautes ; le marché cible de la société est les lancements de petits satellites moins chers et plus facilement disponibles.

L’accélérateur suborbital du Nouveau-Mexique n’est qu’un début. La société prévoit également de construire une installation de lancement orbital côtier. Pour atteindre l’orbite, une charge utile serait lancée depuis le même type d’installation trois fois plus grande que celle du Nouveau-Mexique. Après avoir atteint la haute atmosphère, un petit moteur-fusée s’enflammerait pour fournir la poussée supplémentaire nécessaire à l’insertion orbitale.

La société espère effectuer son premier vol d’essai orbital dès 2025.

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