Elle brise des plafonds de verre dans l’espace, mais fait face au sexisme sur Terre

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Le colonel Wang Yaping est pilote dans l’armée de l’air de l’Armée populaire de libération. C’est une vétéran de l’espace, qui fait maintenant son deuxième voyage en orbite. Elle devrait être dans les semaines à venir la première femme chinoise à marcher dans l’espace alors que la station spatiale chinoise glisse autour de la Terre à 17 100 milles à l’heure.

Et pourtant, alors qu’elle commençait une mission de six mois la semaine dernière au cœur de l’ambitieux programme spatial de la Chine, l’attention des médias officiels et des médias s’est focalisée autant sur la physiologie comparée des hommes et des femmes, les cycles menstruels et la fille de 5 ans. elle a laissé derrière elle, comme ils l’ont fait pour ses réalisations. (Personne n’a posé de questions sur les enfants de ses deux collègues masculins.)

Peu de temps avant le lancement, Pang Zhihao, un responsable de l’Administration spatiale nationale de Chine, a fait savoir qu’une capsule cargo avait fourni à la station spatiale en orbite des serviettes hygiéniques et des produits cosmétiques.

Les femmes astronautes pourraient être en meilleure condition après s’être maquillées, a-t-il déclaré dans des propos diffusés sur CCTV, la chaîne de télévision d’État.

À 41 ans, le colonel Wang est un modèle d’égalité des sexes dans un pays où Mao Zedong a dit que les femmes tiennent la moitié du ciel et l’objet d’un courant sous-jacent de sexisme et de condescendance qui traverse la société, les affaires et la politique chinoises.

Le Politburo de 25 membres du Parti communiste chinois, l’organe politique au pouvoir du pays, ne comprend qu’une seule femme, Sun Chunlan. La discrimination reste endémique sur le lieu de travail, où les femmes sont recrutées pour leur apparence et licenciées ou rétrogradées lorsqu’elles tombent enceintes.

Un mouvement #MeToo naissant en Chine a été repoussé par les tribunaux et par les censeurs d’État en ligne. Une médaillée d’or chinoise au lancer du poids aux Jeux olympiques de Tokyo en août a été haranguée à l’antenne pour son apparence masculine, ainsi que pour ses projets de mariage et de famille.

Une grande puissance comme la Chine donne aux femmes la possibilité d’aller dans l’espace, a déclaré Lu Pin, une militante qui a fondé un forum en ligne en Chine, Feminist Voices, qui a depuis été purgé d’Internet par les autorités. D’un autre côté, il dit toujours à tout le monde que, même si vous êtes une femme devenue astronaute, vous devez toujours jouer un rôle féminin traditionnel.

En Chine aujourd’hui, il est rare que des femmes en dehors de l’industrie du divertissement atteignent une telle notoriété publique que le colonel Wang.

Lorsqu’ils parviennent à briser les barrières, leurs réalisations sont souvent considérées à travers le prisme du genre.

La mission du colonel Wang a été traitée dans les déclarations officielles et les médias d’État comme une nouveauté, même si la Chine a envoyé ses premières femmes dans l’espace il y a près de dix ans. L’Union soviétique a envoyé la première femme en orbite en 1963 : Valentina Terechkova, qui a passé trois jours dans l’espace et reste la seule femme à voler en solo. La première femme américaine, Sally Ride, est montée en 1983.

La réaction en Chine fait écho à ce à quoi ces pionniers précédents ont été confrontés. Le Dr Ride a répondu à des questions condescendantes sur les menstruations, la maternité et si elle avait l’intention de porter un soutien-gorge en orbite. C’est dommage que notre société ne soit pas plus avancée, dit-elle alors.

Dans un court reportage télévisé montrant son entraînement pour la sortie dans l’espace à venir, le colonel Wang a exprimé une confiance similaire, disant qu’elle espérait que la mission à bord de la nouvelle station spatiale, appelée Tiangong, serait plus brillante grâce à moi. Elle a également fait allusion aux obstacles qu’elle a dû surmonter.

Pour moi, être astronaute n’est pas une profession, mais une carrière, et c’est une telle carrière pour laquelle j’ai un amour ardent, a-t-elle déclaré. Cet amour me suffit pour surmonter toutes les difficultés, surmonter toutes les barrières et même sacrifier ma propre vie.

Le colonel Wang était un remplaçant de la mission en 2012 qui a transporté la première femme chinoise dans l’espace, le colonel Liu Yang, un autre pilote militaire. Le colonel Liu faisait partie d’un équipage à bord du vaisseau spatial Shenzhou 9, qui a passé 20 jours en orbite, s’amarrant à un prototype de la station spatiale actuelle. Un an plus tard, le colonel Wang a eu sa chance en montant à bord du Shenzhou 10.

Les colonels Wang et Liu ont été parmi les 10 premières femmes choisies pour le programme chinois de formation d’astronautes en partie parce qu’elles étaient déjà mariées sur la théorie selon laquelle les voyages dans l’espace pourraient nuire à leur fertilité et que les femmes mariées seraient plus matures physiquement et psychologiquement, selon des déclarations. par les fonctionnaires de l’époque.

À l’époque, les responsables de l’administration spatiale remettaient ouvertement en question la viabilité des femmes dans les missions spatiales.

Il s’agit de notre première tentative d’envoyer une femme astronaute dans l’espace ; cela posera des problèmes pour la compatibilité mentale des équipes, a déclaré à l’époque Wu Bin, alors directeur du centre des astronautes du Jiuquan Satellite Launch Center. On leur demandera de travailler en équipe pendant la formation, et nous observerons et évaluerons dans quelle mesure ils s’entendent bien les uns avec les autres.

Des années plus tard, en 2020, le colonel Wang était la seule femme choisie lorsque l’agence spatiale a annoncé le nouveau pool de 18 astronautes pour les missions à Tiangong, ou Heavenly Palace.

La classe d’astronautes 2013 de la NASA, en revanche, était la première avec un nombre égal de femmes et d’hommes. Cela ne veut pas dire que la NASA a éliminé ses propres préjugés sexistes subtils. En 2019, il a dû reporter la première sortie dans l’espace entièrement féminine à la Station spatiale internationale car il ne disposait pas de combinaisons spatiales adaptées aux deux femmes. L’opération a finalement eu lieu sept mois plus tard.

Le colonel Wang a été officiellement félicité, ainsi que ses deux coéquipiers : le commandant de la mission, le général de division Zhai Zhigang, qui a voyagé dans l’espace à bord du Shenzhou 7, et le colonel Ye Guangfu, qui effectue son premier voyage dans l’espace. Elle est prévue pour effectuer une sortie dans l’espace au cours de la mission.

Malgré cela, sa mission a suscité des commentaires gênants de la part des responsables et des ricanements en ligne. Yang Yuguang, chercheur à la société d’État China Aerospace Science and Industry Corporation, a suggéré dans une interview avec les médias d’État que le match entre hommes et femmes est bon pour résoudre de nombreux problèmes psychologiques qui pourraient survenir lors de vols spatiaux plus longs à l’avenir.

Des débats en ligne ont éclaté pour savoir si les femmes et les hommes sont aptes aux mêmes tâches physiques, y compris une sortie dans l’espace ardue.

La plupart des filles ne peuvent pas faire un travail difficile ou un travail en sueur, a écrit un utilisateur sur Weibo, la version chinoise de Twitter. Les femmes doivent faire face à cette caractéristique de leur genre. D’autres ont suggéré qu’elle aurait dû se couper les cheveux avant le début de la mission ou se sont demandé comment elle les laverait.

Dans des apparitions très scénarisées dans les médias d’État, le colonel Wang a exprimé sa fierté de ses réalisations en tant que deuxième femme chinoise dans l’espace et première à y aller deux fois.

Le colonel Wang a grandi à Yantai, une ville portuaire sur la mer Jaune. Après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires en 1997, elle a fréquenté l’Université de l’aviation de l’armée de l’air à Changchun, dans la province nord-est du Jilin. En tant que pilote de l’armée de l’air, elle a accumulé 1 600 heures de vol avant d’être sélectionnée comme taïkonaute, comme les Chinois appellent les astronautes.

Alors qu’elle était dans l’espace en 2013, elle a donné un cours de physique de l’espace à des écoliers dans un auditorium ; il a été diffusé à 60 millions d’étudiants. Elle a alors dit qu’elle espérait que cela inciterait les autres à viser haut, mais cela l’a également insérée dans un rôle archétypalement genré en tant que professeur d’espace. On s’attend à ce qu’elle retienne un cours cette fois.

Certains commentateurs en ligne ont réprimandé la fixation sur son apparence, son maquillage et ses règles, au lieu de ses réalisations.

C’est comme si les femmes ne pouvaient pas vivre leur vie sans cosmétiques et soins de la peau, a écrit une utilisatrice dans un reportage sur la mission d’approvisionnement à Tiangong. Cela a déjà brouillé l’essence de Wang Yaping en tant que héros.

Claire Fu et Joy Dong recherche contribuée.

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