Capturer l’héritage de la Station spatiale internationale avant qu’elle ne s’écrase dans l’océan

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La station spatiale rejoindra les fragments du Mir russe et du Skylab de la NASA dans la zone inhabitée de l’océan Pacifique Sud, qui abrite plus de 263 débris spatiaux coulés intentionnellement.

Le destin ultime de la station spatiale fait partie du plan depuis avant le lancement des modules. Mais lorsque la station spatiale se désorbitera, ce sera la fin d’une époque. Et une partie de son héritage sera préservée grâce à l’archéologie spatiale.

De plus, en comprenant les façons dont les astronautes ont utilisé l’espace et les outils de la station spatiale, ces informations pourraient être utilisées dans la conception de futurs engins spatiaux et habitats lors de l’exploration de la lune et de Mars.

Premier du genre

La toute première étude archéologique jamais réalisée en dehors de la Terre a été l’idée originale de Justin St. P. Walsh, professeur agrégé d’histoire de l’art et d’archéologie à l’Université Chapman en Californie, et d’Alice Gorman, professeur agrégé au sein du Collège des sciences humaines, des arts et des sciences sociales de l’Université Flinders en Australie. Ils ont commencé le processus créatif de considérer la station spatiale d’un point de vue archéologique en décembre 2015.

Avec l’aide du Centre pour l’avancement des sciences dans l’espace du Laboratoire national de l’ISS et du partenaire de mise en œuvre Axiom Space, Walsh et Gorman ont finalement pu voir la première étape de leur enquête devenir une réalité cette année.

L'espace est la dernière frontière des archéologues

« L’ISS est un site tellement important pour le développement de l’humanité vivant dans l’espace », a déclaré Walsh. « S’il s’agissait d’un site sur Terre, nous ferions tout ce que nous pouvions pour le préserver. Mais ce n’est pas techniquement faisable, alors la prochaine chose que font les archéologues, comme lorsque des sites vont être inondés en raison de la construction d’un barrage, par exemple, est de documenter tout ce que nous pouvons sur le site, et de conserver cette documentation et tous les échantillons » pour la postérité.

Le projet a débuté sur la station spatiale en janvier. L’expérience, appelée Sampling Quadrangle Assemblages Research Experiment, ou SQuARE, est simple.

Les archéologues mettent souvent en place une fosse d’essai sur un site d’intérêt, en le divisant en une grille de carrés à des fins d’excavation.

La ligne jaune pointillée décrit un exemple d'emplacement pour l'expérience de recherche sur les assemblages de quadrilatères d'échantillonnage, qui fait partie du poste de travail tribord du module Nœud 2 de la NASA (Harmony) sur la Station spatiale internationale, photographié le 15 janvier.

Cependant, il n’est pas possible de creuser à travers les couches de la station spatiale – ou pour les scientifiques de simplement y accéder pour une étude.

Les astronautes ont placé des carrés de ruban de 3 pieds (1 mètre) sur les murs de la station spatiale et les photographient chaque jour pendant 60 jours pour montrer comment ces zones changent au fil du temps.

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Les découvertes pourraient imiter la façon dont les couches de sol préservent différents moments dans le temps sur les sites archéologiques.

Les carrés ont été placés à la table de la cuisine où l’équipage mange, en face des latrines, un poste de travail et deux postes scientifiques différents, ainsi qu’un endroit choisi par l’équipage. Les six sites capturent à quoi ressemble la vie quotidienne en apesanteur.

Documenter une tranche de vie dans l’espace

Les sites du patrimoine sont souvent considérés comme des lieux d’importance historique sur Terre – mais ils existent aussi dans l’espace, a déclaré Gorman.

Les sites d’atterrissage d’Apollo sur la lune en sont un excellent exemple, et à mesure que nous laisserons des empreintes humaines et robotiques sur des endroits comme Mars, ces lieux importants se répandront.

« Personne n’a collecté de telles données auparavant, nous ne les avons donc pas pour Mir et Skylab », a déclaré Gorman.

Astronaute de l’Agence spatiale européenne Matthias Maurer a tweeté son enthousiasme à l’idée de participer à l’expérience en février.

« L’archéologie spatiale avec SQuARES. À l’aide d’une règle et d’un nuancier, nous documentons l’utilisation et les changements de zones définies sur l’#ISS pour aider à concevoir de futurs vaisseaux spatiaux et habitats », a écrit Maurer dans son tweet.

Cela pourrait être particulièrement utile lorsque vous essayez de déterminer où placer ce que Gorman appelle des « substituts de gravité », ou les cordons élastiques, les clips et les bandes auto-agrippantes qui sont essentiels à la vie en l’absence de gravité.

L'astronaute de la NASA Kayla Barron prend une photo de l'emplacement de l'échantillon dans le module américain Node 2 (Harmony) sur la Station spatiale internationale pour l'expérience de recherche sur les assemblages de quadrangle d'échantillonnage le 15 janvier.

« Nous nous attendons à trouver des aspects de l’adaptation à la vie dans ce genre d’environnement que personne ne connaissait auparavant », a déclaré Gorman.

« Si vous étiez un archéologue en train de fouiller une maison longue viking, vous pourriez avoir des idées sur ce qui fonctionne et ce qui ne fonctionne pas, mais vous n’avez pas la possibilité de frapper à la porte d’un Viking et de lui dire : « Hé, je ». J’ai ici quelques idées pour concevoir votre prochain petit village. Mais nous avons cette opportunité. »

Une confluence futuriste

L’expérience SQuARE se terminera le 22 mars. Lorsque l’équipage, y compris les astronautes de la NASA Kayla Barron, Raja Chari, Thomas Marshburn et Mark Vande Hei, reviendra sur Terre ce printemps, les chercheurs auront l’occasion de leur parler.

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Gorman et Walsh envisagent une série de six expériences supplémentaires s’ils obtiennent le financement.

D’autres expériences incluent l’enregistrement de l’environnement acoustique de la station spatiale et la documentation de la quête d’intimité dans un petit habitat, ce qui pourrait être utile alors que les équipages se préparent à passer du temps sur la passerelle beaucoup plus petite qui orbitera entre la lune et la Terre en tant que plaque tournante supportant exploration lunaire.

À leur tour, les leçons que Gorman et Walsh tirent de leur première expérience à bord de la station spatiale pourraient être appliquées à des sites éloignés sur Terre, comme les artefacts laissés sur le mont Everest après des décennies de personnes montant à son apogée.

« Cela pourrait être le début de différents types d’archéologie que nous pourrions voir à l’avenir », a déclaré Gorman.

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