Comment la Chine crée de nouveaux aliments dans l’espace

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La Division mixte FAO/AIEA des applications nucléaires à l’alimentation et à l’agriculture, dont fait partie le groupe Amélioration des plantes et génétique, a été fondée en 1964. À la fin des années 1920, des expériences utilisant des rayons X pour induire des mutations dans le blé, le maïs, le riz , l’avoine et l’orge, ont suscité l’intérêt des botanistes du monde entier. Dans les années 1950, la plupart des nations développées avaient leurs programmes de reproduction nucléaire, expérimentant non seulement les rayons X mais aussi les rayons UV et les rayons gamma.

« A cette époque, il y avait beaucoup d’efforts en Europe et en Amérique du Nord », explique Sivasankar. « De nombreuses nouvelles variétés créées à l’aide de la mutagenèse nucléaire ont été diffusées. Mais au cours des deux à trois dernières décennies, bon nombre de ces pays ont abandonné la technique. Les États-Unis, en particulier, se sont tournés vers les technologies transgéniques qui permettent l’insertion de morceaux d’ADN étranger dans le génome des plantes en laboratoire.

La mutagenèse nucléaire, cependant, n’a pas disparu. Les pays de la région Asie-Pacifique ont maintenu la dynamique, menés par la Chine, de plus en plus confiante. Ils continuent de remplir la base de données de l’AIEA sur les variétés végétales mutantes, qui comprend aujourd’hui 3 300 variétés végétales nouvellement développées.

Sivasankar dit que si pour certains des pays asiatiques les plus pauvres, le coût élevé des technologies transgéniques peut avoir été la principale motivation pour s’en tenir à la mutagenèse nucléaire, il existe des raisons plus pratiques de continuer à utiliser la technique la plupart du temps abandonnée par l’Occident.

« Par exemple, le secteur de l’agriculture industrielle aux États-Unis donne la priorité à une poignée de caractéristiques telles que la résistance aux insectes et aux herbicides », explique Sivasankar. « Les technologies transgéniques fonctionnent assez bien pour cela. Mais dans les pays asiatiques, la situation est très différente. »

Les sélectionneurs asiatiques produisent des semences pour de nombreux petits agriculteurs qui travaillent dans des environnements extrêmement divers. Modifier juste un ou deux traits ne suffirait pas.

« Ils ont besoin de traits plus complexes, dont beaucoup sont liés à la situation climatique, comme la tolérance à la chaleur et à la sécheresse ou la capacité de pousser dans un sol pauvre en nutriments ou salin », explique Sivasankar. « Cela, à mon avis, ne peut pas être réalisé avec des technologies transgéniques. »

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