Questions-réponses : Comment créer une chaîne d’approvisionnement en lithium durable pour un monde neutre en carbone ?

Le rapport spécial de POLITICO, Road to COP, est présenté par SQM.

Le désert d’Atacama au Chili cache de précieux marais salants secrets remplis de lithium, un élément clé des batteries qui alimentent les véhicules électriques et d’autres technologies vertes révolutionnaires. S’efforçant de répondre à cette demande, les sociétés minières convergent vers le triangle du lithium qui s’étend du Chili, de l’Argentine et de la Bolivie. Les gisements sont abondants, mais leur exploitation durable reste un défi. L’impact possible de la production de lithium sur l’environnement local et les communautés voisines sont des préoccupations pertinentes qui doivent être prises en considération.

SQM, le plus grand producteur mondial de lithium en volume avec plus de 25 ans d’expérience dans la production de lithium dans la région chilienne du Salar de Atacama, a continuellement amélioré ses processus de production, adapté ses technologies et renforcé sa coopération avec les communautés locales afin de répondre à ces préoccupations.

À mesure que la production augmente, pour soutenir la transition de la planète vers une mobilité à faibles émissions de carbone, il est fondamental de s’efforcer d’atteindre les normes les plus élevées en matière d’exploitation minière et de transparence. SQM s’est associé aux communautés locales pour soutenir le développement social et l’emploi local dans la région. Des audits indépendants et un système de surveillance environnementale en ligne tiennent SQM responsable des progrès réalisés dans la réduction de son empreinte écologique.

La demande de lithium continuera d’augmenter à mesure que les flottes automobiles mondiales s’électrifieront, mais le public n’acceptera pas de compromis négatifs. Avant la COP28, Jos Miguel Berguo, vice-président principal du développement durable et des services d’entreprise chez SQM, s’est entretenu avec POLITICO Studio à propos de l’engagement de l’entreprise à équilibrer une production élevée de lithium avec un impact environnemental minimal dans les salines d’Atacamas, ou le Salar de Atacama, et pourquoi le lithium provient de sources durables. est non seulement vital pour la décarbonation mondiale, mais génère également un impact positif pour la région environnante, ses habitants et la nation.

Q : Pourquoi les batteries au lithium sont-elles si importantes pour les efforts mondiaux de décarbonation ?

R : Les batteries lithium-ion sont absolument fondamentales pour réduire les émissions mondiales des véhicules électriques. Pour faire de l’adoption généralisée des véhicules électriques une réalité, nous avons besoin d’un lithium de haute qualité produit de la manière la plus responsable et durable possible. Il s’agit d’un défi de taille qui nécessite une collaboration entre de nombreux secteurs. La technologie des batteries doit continuer à s’améliorer. Et les entreprises comme la nôtre qui produisent du lithium doivent innover pour rendre l’exploitation minière et la transformation plus écologiques. En se concentrant intensément sur la réduction de notre empreinte environnementale et en émettant moins de dioxyde de carbone, les producteurs de lithium peuvent contribuer à faire progresser les objectifs de décarbonation.

Q : Pouvez-vous discuter des projets de SQM visant à augmenter la production de lithium tout en garantissant la durabilité ?

R : Nous avons considérablement augmenté notre capacité de production de carbonate de lithium ces dernières années, passant d’environ 50 000 tonnes par an il y a à peine quatre ans à 180 000 tonnes l’année dernière. Et nous espérons atteindre 210 000 tonnes d’ici l’année prochaine. Cette croissance rapide est tirée par la demande croissante de lithium, mais la durabilité reste une priorité tout aussi importante. Même si notre production augmente, nous avons réussi à réduire notre consommation de saumure du bassin du Salar de Atacama de près de 25 pour cent et notre consommation d’eau de plus de 50 pour cent. Cette énorme amélioration de l’efficacité de l’eau provient d’une R&D approfondie et des nouvelles technologies que nous avons mises en œuvre. Par exemple, nous recyclons l’eau dans nos opérations et utilisons des technologies de pointe pour améliorer le taux de récupération de la quantité réduite de saumure. Nous innovons également pour augmenter les rendements en lithium de la saumure.

Pour l’avenir, nous prévoyons de développer nos activités à l’échelle mondiale, y compris un nouveau projet majeur de lithium en Australie. Cela nous aidera à répondre à la demande mondiale croissante.

Q : Que signifie l’exploitation minière responsable et transparente pour SQM ?

R : Pour nous, une exploitation minière responsable commence par le respect de notre devoir fondamental envers les personnes, nos employés, les communautés proches de nos opérations et la société en général. Nous visons à utiliser les ressources naturelles de manière à les préserver non seulement aujourd’hui mais aussi pour les générations futures. Réduire notre impact environnemental est crucial. Nous avons mis en œuvre de nombreuses initiatives pour réduire la consommation d’eau et d’énergie tout en mesurant nos progrès grâce à des mesures robustes. Et nous forgeons des liens forts avec les communautés voisines, en écoutant leurs points de vue et en les intégrant économiquement grâce à notre contrat de location avec l’agence de développement chilienne CORFO, qui détient les droits miniers dans le Salar de Atacama, en embauchant et en fournissant des fournisseurs locaux. En outre, SQM réalise une série de projets avec les communautés de la région du Salar de Atacama visant à améliorer les conditions sociales dans des domaines tels que les infrastructures, l’eau, l’énergie, la santé, l’éducation et le patrimoine culturel. Le soutien de SQM consiste en un investissement et un transfert de savoir-faire technique, les communautés définissant et exécutant elles-mêmes les projets.

La transparence est tout aussi importante. Nous croyons en une communication ouverte et honnête sur nos pratiques. Par exemple, nous partageons publiquement des détails sur l’extraction de la saumure et de l’eau dans le Salar d’Atacama et sur la manière dont nous les utilisons. Et nous nous soumettons à des audits tiers rigoureux, mettant en œuvre des améliorations basées sur les commentaires. Par exemple, l’exploitation du Salar de Atacama de SQM a été le premier site minier de lithium à atteindre l’IRMA 75, démontrant notre profond engagement en faveur de pratiques minières responsables. En 2022, la norme IRMA pour une exploitation minière responsable a lancé une évaluation indépendante par un tiers de notre installation Salar de Atacama. Le processus et le résultat vérifient notre engagement ferme envers la conservation de l’eau, la gestion des déchets et d’autres indicateurs de durabilité. Aspirer à respecter des normes complètes et rigoureuses comme celle-ci nous motive à nous améliorer continuellement. SQM fait également partie de la campagne mondiale Race to Zero dirigée par les Nations Unies, conformément à l’objectif de l’entreprise de produire du lithium net zéro d’ici 2030, et nous sommes également membre de la Global Battery Alliance.

Dans l’ensemble, la combinaison d’un impact environnemental réduit, d’un engagement communautaire, d’une transparence et d’un comportement éthique reflète notre vision d’une exploitation minière responsable.

Q : De quelle manière SQM vise-t-il à créer de la valeur pour le Chili de manière plus générale ?

R : Notre travail génère une valeur substantielle dans trois sphères : sociale, économique et environnementale. Sur le plan social, nous fournissons des emplois stables et de qualité aux Chiliens et avons mis en œuvre de nombreux programmes de sensibilisation pour améliorer la vie dans le nord du Chili, où nous opérons. Par exemple, notre initiative Atacama Fertile Land partage son expertise et ses ressources agricoles avec les producteurs locaux pour cultiver des cultures robustes dans le climat aride. Nous parrainons également des programmes communautaires qui promeuvent les valeurs de santé, de famille et culturelles, et travaillons en partenariat avec des ONG locales pour faciliter un meilleur accès à l’enseignement scientifique.

Sur le plan économique, nous versons d’importantes contributions fiscales à l’État chilien, environ 5 milliards de dollars l’année dernière, pour soutenir les soins de santé, l’éducation, les infrastructures et bien plus encore. Nous travaillons également largement avec des fournisseurs et entrepreneurs chiliens, catalysant l’activité économique, en particulier dans les régions du nord. Compte tenu de l’importance de ses opérations dans le nord du Chili, SQM s’engage auprès des autorités gouvernementales locales et régionales, des communautés autochtones et des parties prenantes locales pour comprendre les besoins et les préoccupations locales, en favorisant des relations positives et en alignant ses initiatives sociales sur les objectifs du gouvernement.

Nous avons également signé des accords avec des universités locales pour faire progresser le développement de la production et du recyclage des matériaux de batterie au niveau local, ainsi que pour perfectionner la main-d’œuvre.

Sur le plan environnemental, notre lithium est un élément clé de la transition mondiale vers les véhicules électriques et la réduction des émissions. Nos autres produits, tels que l’iode et le nitrate de potassium, offrent des avantages liés aux soins de santé et à l’agriculture durable.

Q : Pourquoi est-il utile pour SQM de participer à des forums mondiaux comme la COP28 ?

R : La COP28 sera un tournant crucial pour que le monde s’unisse autour d’une action climatique tangible et propose des solutions réalistes. Pour y parvenir, il faudra une coopération entre la société civile, les gouvernements, les industries et les secteurs, et SQM souhaite y contribuer. Notre aspiration est de servir de modèle pour la production durable de lithium à grande échelle afin d’alimenter la transition mondiale vers les énergies renouvelables. Des événements comme la COP28 offrent une formidable opportunité de dialoguer avec les parties prenantes et les pairs des secteurs du lithium, des mines et d’autres industries pour partager les meilleures pratiques en matière de développement durable. Nous cherchons toujours à améliorer nos pratiques minières responsables. En fin de compte, faciliter ce type de partage de connaissances et de collaboration entre les organisations et les secteurs contribuera à placer la barre plus haut pour l’ensemble de l’industrie minière et du lithium.

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