Internet pourrait-il réellement être bon pour votre cerveau ?

Malgré toutes ses verrues, être en ligne pourrait être globalement positif pour les personnes âgées, selon de nouvelles recherches suggère. L’étude a révélé que l’utilisation régulière d’Internet déclarée était associée à un risque réduit de démence chez les personnes de plus de 50 ans. Le plus grand avantage possible a été observé chez les personnes qui ont déclaré deux heures ou moins d’utilisation d’Internet par rapport à aucun.

L’étude a été menée par des chercheurs de l’Université de New York. Ils ont analysé les données de la Étude sur la santé et la retraite, un projet financé par le gouvernement qui a suivi le bien-être d’un échantillon représentatif d’Américains âgés via des enquêtes menées tous les deux ans. L’une des nombreuses questions posées aux participants à l’étude est de savoir s’ils utilisent l’Internet.

L’équipe portait sur près de 18 000 adultes de plus de 50 ans qui n’étaient pas atteints de démence au début de l’étude et qui ont été suivis jusqu’à 17 ans. Ils ont ensuite divisé les participants en deux groupes, en fonction de leur utilisation régulière d’Internet lors de leur enquête initiale. Un autre questionnaire a évalué la cognition des personnes, que les chercheurs ont utilisée comme mesure de l’état de démence.

Les auteurs ont constaté que les utilisateurs réguliers d’Internet étaient deux fois moins susceptibles de répondre aux critères de démence que ceux qui n’ont déclaré aucune utilisation au départ, même après avoir pris en compte d’autres facteurs tels que leur état de santé préexistant. Les personnes qui ont continué à déclarer utiliser Internet dans les enquêtes ultérieures semblaient également avoir un risque encore plus faible.

Pris ensemble, ces résultats suggèrent que l’utilisation régulière d’Internet peut être associée à la longévité cognitive, ont écrit les auteurs dans leur article, publié Mercredi dans le Journal de l’American Geriatrics Society.

Ce n’est pas le première étude pour trouver une corrélation entre l’utilisation d’Internet et la réduction du risque de démence chez les personnes âgées. Mais les auteurs disent que leur analyse est la plus longue du genre pour examiner cette relation possible. L’étude sur la santé et la retraite est également une étude prospective, ce qui signifie qu’elle suit de manière proactive les résultats des personnes au fil du temps. Ces études sont généralement plus efficaces pour éradiquer un lien de cause à effet entre deux facteurs dans ce cas, l’utilisation d’Internet réduisant le risque de démence que de nombreux autres types de recherche.

Cependant, de nombreuses questions subsistent à propos de ce lien. Les auteurs ont également examiné les données d’un petit échantillon de participants qui ont déclaré à quelle fréquence ils utilisaient Internet sur une base hebdomadaire. Ils ont trouvé une possible association en forme de U entre les heures en ligne et le risque de démence, où les personnes qui passaient le moins et le plus de temps en ligne (entre 6 et 8 heures par jour) semblaient avoir le risque de démence le plus élevé. Pendant ce temps, le risque le plus faible a été observé chez ceux qui passaient deux heures ou moins sur Internet par jour. Cependant, la différence de risque pour les personnes très en ligne n’était pas statistiquement significative, peut-être en raison de la plus petite taille de l’échantillon disponible.

Il est probable qu’il y ait un point de rendements décroissants, selon les auteurs, où un engagement en ligne excessif peut avoir des effets cognitifs négatifs sur les personnes âgées. Mais plus de recherches seront nécessaires pour trouver où se trouve ce point. Et même si l’utilisation d’Internet peut aider à réduire le risque de démence, cette relation pourrait aller dans les deux sens, notent les auteurs. Les personnes qui développent une démence pourraient commencer à utiliser Internet de moins en moins au fil du temps, par exemple.

À tout le moins, cette étude devrait inspirer d’autres chercheurs à trouver le meilleur équilibre entre rester en ligne et rester mentalement vif, les scientifiques dire.

Étant donné que l’engagement en ligne d’une personne peut inclure un large éventail d’activités, des recherches futures pourraient identifier différents modèles d’utilisation d’Internet associés à une durée de vie cognitivement saine tout en étant conscients des effets secondaires potentiels d’une utilisation excessive, ont-ils écrit.

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